Des chercheurs mettent au point un muscle artificiel d’un nouveau genre

Des chercheurs mettent au point un muscle artificiel d’un nouveau genre

Par Erwan Lecomte
Science et vie

 

« Sur le plan fonctionnel, notre actuateur mécanique est identique à un biceps » expliquent les deux chercheurs de Harvard qui travaillent à son développement. Leur idée : mettre au point un dispositif efficace pour faire bouger les machines (des bras robotisés par exemple) avec efficacité, sans risquer de blesser les humains alentours. Pour ce faire, ils ont développé un dispositif bio-inspiré ; il se contracte sous l’effet d’une pompe qui crée un vide d’air à l’intérieur.

 

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La longueur de ce « muscle » se réduit alors d’un tiers environ, créant ainsi un mouvement. Il se présente sous la forme d’un parallélépipède de caoutchouc creux, à l’intérieur duquel se trouve une structure en nid d’abeille

Structure en nid d'abeille à l'intérieur du muscle. ©Wyss Institute/ Harvard University

Structure en nid d’abeille à l’intérieur du muscle. ©Wyss Institute/ Harvard University

C’est cette dernière qui permet au muscle de se contracter de manière contrôlée, sans se déformer. Ce qui en fait, d’après ses concepteurs, un dispositif très simple et donc très facile à piloter.

De plus, son temps de réponse ainsi que la force qu’il déploie serait comparable à celle d’un biceps humain. Ces travaux ont été publiés le 1er juin 2016 dans la revue « Advanced Materials Technologies« .

Enfin, d’après l’équipe, le muscle pourrait demeurer opérationnel même percé d’un trou de 2 millimètres de diamètre. Et si d’aventure le dispositif subit d’autres dommages, au pire… il ne fonctionne plus.

« Il n’y a aucun risque d’explosion, le dispositif est donc intrinsèquement sûr » affirme George Whitesides, l’un de ses concepteurs dans un communiqué.

Cela n’est pas le cas d’autres dispositifs mécaniques tels que ceux développés, par exemple, par la société allemande Festo. Cette dernière utilise également des muscles bioinspirés mais qui, eux, fonctionnent en surpression : de l’air est injecté dans des tubes de caoutchouc qui se gonflent et, se faisant, réduisent leur longueur. On peut les voir en action dans la vidéo ci-dessous :

 

 

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