Ils ont mis au point un système de propulsion de satellite… à base d’eau !

Ils ont mis au point un système de propulsion de satellite… à base d’eau !

Les CubeSats, ces satellites lowcost de 10 cm de côté ont un gros défaut : ils ne possèdent pas de moyen de propulsion propre. Mais les travaux d’une équipe d’ingénieurs américains pourraient tout changer…

C’est un système de propulsion pour le moins original qui vient d’être mis au point par une équipe de l’Université de Purdue, menée par Alina Alexeenko. Il est tout spécialement adapté aux nanosatellites CubeSats, ces satellites lowcost expédiés par dizaines en un seul lancement de fusée, mais qui ne possèdent pas de système de propulsion propre leur permettant de se repositionner dans l’espace. Ceux qu’on leur ajoute habituellement coûtent cher, sans compter que les produits nécessaires à la propulsion peuvent interagir avec les mesures des instruments.

Le système créé par les chercheurs de Purdue, lui, fonctionne à bas coût et de manière propre avec… de l’eau ultra purifiée ! « C’est un isolant électrique sans aucune impureté, qui ne risque pas de nuire aux performances du satellite », souligne Anthony Cofer, membre de l’équipe. Cette eau est injectée à l’intérieur d’un film constitué de tubes capillaires de 10 micromètres de diamètre. Si l’on chauffe leurs extrémités, le liquide s’évapore, générant ainsi une poussée. Les tubes jouent donc le rôle de tuyères que l’on active ou pas, en faisant simplement varier leur température avec de petites résistances électriques.

Une cuillère à café d’eau suffit !

Quant aux quantités nécessaires de ce carburant ultra-propre, elles sont minimes… une simple cuillère à café d’eau suffit ! Une expérience avec quatre propulseurs attachés à un CubeSats de 0,5 kg a ainsi permis de le faire pivoter sur un axe en moins d’une minute avec moins d’un quart de watt. « Nous espérons des fonds de la NASA, ce qui nous permettrait d’être prêts pour l’espace dans 2 à 4 ans », déclare Anthony Cofer.

 

Stéphane Fay

Source : science&vie.com

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